סין, אין צורך לומר, היא מדינת ענק, איזור בעל הסטוריה ארוכה ועמוקה ביותר, וכן, מדינה של ניגודים אדירים.
ובעוד שישנן דרכים מרובות לחוות את עומק הניגודים הללו, נדמה שאין דרך טובה להבינם לעומק, ולחוש אותם במו רגלינו, מאשר בעזרת מסע לאורך הנהר הצהוב. אחד מסמליה המובהקים ביותר של התרבות הסינית.

ממקורותיו של הנהר הצהוב במעלה הרמה הטיבטית, זורם הנהר האדיר לאורכם של 5,500 קילומטרים עד שנשפך לים בוחאי, בנקודה הנמצאת מעט דרומית לבייג'ינג הבירה. נהר הפכפך ורע מזג, במהלך אלפי השנים האחרונות הציף הנהר הצהוב מרחבי ענק, ושינה את מסלולו לא פעם, בחוללו הרס עצום לכל אשר היה מצוי בנתיבו.

כמו תרבויות מקבילות לה במזרח הקדום, משערים כי היה זה הכורח לאלף את כוחו הסורר של הנהר הצהוב, שהביא לראשונה לעלייתה של תרבות ריכוזית בסין הפרה-היסטורית, וזאת התפתחה בסופו של דבר לתרבות בני האן, ולסין הקיסרית עצמה, שבנתה את לימים את בירתה הראשונה לצד יובל רגוע ונוח של הנהר הצהוב. הבירה צ'אנג אן (שיאן של ימינו) הפכה בזמן שושלת טאנג ,לשם נרדף לפאר קיסרי ולמשאת נפשן של משלחות זרות המכתתות רגליהן על דרכי המשי.

למרות חשיבותו הרבה של הנהר הצהוב לסין של בני האן וכלכלתם, אורכו האדיר, ויובליו התלויים גבוהה במעלה טיבט, משמעו כי הנהר הצהוב הוא כחוט מקשר ותלוי בין ליבה של סין, לקצוותיה ההיסטוריים ומעבר להם, בעודו קושר את העמים התרבויות והלשונות השונות של סין ליחידה גאוגרפית מרובדת אך מובחנת היטב.

טיול בסין שלאורך הנהר הצהוב הוא בראש ובראשונה טיול לאורך גבולות, והגבולות האלה, אתניים, תרבותיים וכלכליים שזורים בכל שעל בו נצעד. מתנחשל לאורך צפונה של סין ומהווה את גבולה העתיק, הנהר שימש לאורך דורות כגבול תרבותי בין סין יושבת הקבע לנוודי הערבה שמצפון ושימש כאזור חיץ בין-תרבותי הטומן בחובו מסחר, דיפלומטיה ולוחמה. לימים, עם התפשטות המדינה הסינית אל מצפון לנהר הצהוב, הפך האזור לפסיפס אתני של ממש, וכיום הוא כולל יותר מתריסר קבוצות אתניות שונות, ואלה, טיבטים, מוסלמים, מונגולים, תורכים ובני האן, הם העושים את תוואי הנהר הצהוב לעשיר במיוחד, וטיול לאורכו לחוויה מיוחדת במינה.

כמו אחיו הדרומי, נהר היאנג זי, מקורות הנהר הצהוב נובעים בהרי מזרח טיבט, משלגים וקרחונים ברום ממוצע של כחמשת אלפים מטרים ומעלה, ומקורות טהורים אלו הם גם המזינים את כרי המרעה ושדות השעורה של אנשי טיבט, בטרם יגלוש לעבר רמת הלס, אשר תעניק לו לא רק תועפות של משקעים עכורים חומים-צהבהבים, אלא גם את שמו. בשל הטופוגרפיה המורכבת המשתרעת ממזרח לשולי הרמה הטיבטית המזרחית, מבצע הנהר הצהוב את אחד התעלולים המפורסמים ביותר שלו, בבצעו עיקוף של מאות קילומטרים סביב רמת הלס בטרם ימשיך את דרכו מזרחה אל עבר הים הצהוב. ה"בוהן" הענקית שיוצר הנהר הצוהב בעיקופו היא זירה היסטורית למאבק הסטורי מר בין השושלות הסיניות לאומות הנוודים שמצפון, אך גם זירה מורכבת מאין כמותה של חילופין תרבותיים,דתיים ומסחר. מנזר לברנג הידוע וערי המוסלמים של גנסו

עדות מזהרת לחילופין אלו הן מערות יונגאנג (云冈 Yungang), אוסף מרהיב של פיסול וציורי קיר בודהיסטים,מן החשובים בסין כולה אשר נמצא בעיר דהטונג, מרכז חשוב של כמה שושלות שיצרו שילוב מרתק של תרבות סינית, מסורות נוודיות והדת הבודהיסטית שמוצאה מהודו. שולי הנהר הצהוב, על כרי המרעה החשובים שסיפק, נתיבי המסחר שלצידו וקרבתו לליבה של סין עשו את תוואי הנהר האדיר לאזור חשוב מאין כמוהו בהסטוריה הסינית.

בנוסף למורשתו העתיקה והרכבו האתני הייחודי, תוואי הנהר הצהוב הוא גם במידה רבה סיפורה של סין המודרנית. ראשו בהרי מערב ורגליו במפרץ בוחאי הסמוך לבייג'ינג, הנהר הצהוב הוא החוט המקשר בין מערב סין למזרחה, ובין כפרי טיבט הנידחים, ועיירות הספר, לעושר המופלג של בירת סין ומרכזה הפוליטי. בעשרות השנים האחרונות, עברה סין העממית שינויים כלכליים מרחיקי לכת שהציבו אותה בראש הכלכלה העולמית ובעמדת השפעה פוליטית חסרת תקדים. הפערים בין מערב סין למזרחה עוד ניכרים, ומייצגים במידה רבה את ליבת האתגרים העומדים בפני הנהגת סין בדרכה לשגשוג ויציבות כלכלית. טיול לאורך הנהר הצהוב הוא עם כן מסע לא רק לנבכי ההיסטוריה הסינית ועמיה השונים, אלא גם לעומק סיפורה של סין המודרנית, אתגריה שאיפותיה, ומציג תמונה שלמה של כל מה שהוא סין, מעבר לעתיד, וממזרח למערב.